¿Qué son las Polillas? Tipos y Características

La Polilla es conocida como un insecto de ala escamosa, que así como las mariposas se desarrolla por medio de una metamorfosis pasando por varias etapas hasta transformarse en un insecto adulto. Son famosas por su indeseada presencia en nuestras alacenas y roperos donde, cual plagas dañan alimentos y prendas. Al continuar la lectura conocerás más de las polillas.

Polilla

¿Qué son las Polillas?

Se ha clasificado primeramente con el término polilla a distintos insectos que abundan en ciertos alimentos u objetos materiales del hogar como la ropa o los muebles. Igualmente con frecuencia se refiere a todos los lepidópteros de costumbres nocturnas, inclusive si no son perjudiciales.

Pese a que no es precisamente correcto, frecuentemente se emplea la palabra polilla para referirse a las mariposas nocturnas, las cuales están conformadas por una enorme variedad de lepidópteros sin clasificación taxonómica, pero reunidos bajo Heterocera. 

Se denomina polilla primordialmente a variadas mariposas de modesto tamaño y de hábitos nocturnos cuyas larvas engullen los alimentos guardados o los enseres hogareños como la ropa y el papel. Son insectos del orden de los lepidópteros, al igual que las mariposas, la agrupación de mayor presencia de insectos. La denominación de lepidópteros proviene de los vocablos griegos «lepis» que quieren decir «escamas» y «pteros» cuyo significado es «alas».

Características de las Polillas

Los rasgos de estos insectos posibilitan distinguirlos de otros, como las mariposas, las cuales usualmente son muy parecidas a estas. A continuación algunos de los primordiales elementos que la caracterizan:

Cuerpo

Muestra un torso abultado del cual emergen las patas y alas. Puesto que sus alas están cubiertas de escamas, al cogerlas suelen soltar una especie de polvillo que se queda pegado a los dedos. Cuentan con un aparato bucal prolongado y enrollado, a manera de lengua la cual emplean para succionar líquidos.

Alimentación

Las polillas son una clase de insectos saprófagos, esto es, que comen materia orgánica, por lo que pueden transformarse en plagas. Durante su crecimiento comen diferentes materiales los cuales varían según la especie. Aun así, en la adultez algunas no comen, sino que están dedicadas a dar de comer a sus larvas. Las polillas en condición larvaria usualmente tiene como alimento tejidos de fuente natural (lana, piel, etc.) por sus primeros tres meses, lo cual ocasiona gran daño a nuestras prendas, cortinas, etc.

Polilla

Tiempo de Vida

Las polillas en su adultez usualmente viven por un lapso de tiempo sumamente breve. Luego de liberar sus huevos, las hembras sobreviven de 3 a 16 días más, mientras que los machos pueden hacerlo hasta casi por un mes. El tiempo que transcurre de huevo a adulto puede variar de uno a tres meses y su existencia completa puede prolongarse a tres o más años.

Hábitat

Las polillas se localizan frecuentemente en la vegetación. Pueden supervivir en todas las áreas continentales con excepción de la Antártica y usualmente son más abundantes y variadas en ámbitos tropicales. Hay numerosas variedades en casi todas las clases de ambientes, de desiertos a montañas, inclusive pantanos y selvas.

Ciclo Reproductivo de la Polilla

Estos insectos se reproducen sexualmente tras la cual tienen sus crías mediante huevos, esto es, son ovíparas. Son holometábolos, esto es, la transformación o metamorfosis de las polillas está compuesta de cuatro etapas: huevo, larva, crisálida y por último el estado de adultez. En la búsqueda de pareja la hembra es responsable de la producción de feromonas para que sean olidas por el macho, el cual será atraído hasta la polilla hembra para comenzar la fertilización de los huevos.

Ya reunida la pareja de polillas, proceden a juntar sus abdómenes y el macho emplea apéndices cortos denominados cierres para sujetarse a la hembra y así poder comenzar la reproducción. Estos cierres asimismo tiene la finalidad de no detener el proceso en caso de ser necesario escapar de un depredador. Durante este proceso, el espermatóforo, un saco o cápsula contentiva de espermatozoides y nutrientes para el desarrollo de las larvas, es íntegramente introducido al órgano sexual femenino por el macho durante la cópula.

Este saco se almacena luego en la “bursa copulatrix”, el cual es el centro reproductivo de la polilla hembra. Este proceso lo puede efectuar la hembra con distintos machos antes de poner los huevos. Al ser fertilizados los huevos por los espermatozoides, la hembra se encarga de colocarlos. La cantidad de huevos a ser puestos va a depender de la capacidad de cada especie; algunas pueden colocar hasta 300 huevos simultáneamente, al tanto que otras solo liberan 100 huevos.

Etapa de Huevo

Los huevos pueden ser dispuestos en la rama de algún árbol o planta, en espacios sombríos, cálidos y húmedos, y el desarrollo de los mismos puede tomar de 3 a 21 días. Asimismo el tiempo para la eclosión de los mismos es variable ya que depende de las condiciones ambientales en las que estén. Agregado a ello, igualmente puede variar de acuerdo a la especie de polilla de la que se trate, pudiendo oscilar entre dos días o algunos meses.

Etapa de Larva u Oruga

En esta fase su color puede cambiar según la especie; puede ser verde, marrón, negro o blanco. Aquí empieza a comer plantas, frutas, fibras o madera. A través de la etapa larvaria inicia la búsqueda de un sitio de resguardo para así poder proseguir con la próxima fase de este proceso.

Etapa de Crisálida o Pupa

Esta fase es el paso de larva a un insecto con alas. La crisálida es la etapa en la que se conformarán las alas de la polilla para así poder desenvolverse en la adultez. Usualmente esta pupa comprende una funda de seda que se puede formar en alguna planta o bajo tierra. A través de esta etapa la polilla no come nada, pero aún así manifiesta una importante cantidad de cambios metabólicos.

El tiempo de duración de este ciclo puede variar de un par de semanas a algunos meses, dependiendo de las condiciones del ambiente. En ciertos casos a las polillas les toma todo el invierno este proceso, aguardando las condiciones idóneas para salir. Al momento de la salida, la polilla es responsable de romper la funda. Después, esta se arrastra hasta un sitio seguro y emplea el aire para así poder expandir sus alas.

Etapa de Adulto

En esta etapa ya la polilla puede vivir como un adulto por lo que le queda de vida, encargándose solo del alimento y la reproducción, y la repetición del ciclo de vida. Pueden ser reconocidas cuando la polilla ya muestra un abdomen los suficientemente abultado y las alas expandidas para iniciar sus vuelos. Esto acontece, después de unas horas, al lograr transmitir la hemolinfa a las extremidades, siendo esta fase cuando se desprende del capullo.

Este período de vida, tiende a ser breve si se compara con sus otras etapas. No obstante, va a depender de la especie pudiendo durar de 9 a 10 meses.

Tipos de Polilla

En todo el mundo se pueden encontrar diferentes y una gran variedad de tipos de polillas que además están adaptadas a las condiciones ambientales del lugar donde de se encuentran. De las 120.000 variedades conocidas, solo unas cuantas de ellas pueden ser consideradas como plagas y se transforman en un problema. En el hogar, suelen ser problemáticas ya que se alimentan de los tejidos dañando con ello la ropa. Otras, tienden a comer de los alimentos guardados.

Todas las polillas se ordenan en al menos en cuatro proles del orden lepidópteros, los tineidos, los pirálidos, los geléquidos y los tortrícidos, pero existen asimismo otras. Hay tres variedades de tineidos a los cuales hay que aludir específicamente:

  • Tineola bisselliella es la polilla habitual de la ropa, que destroza los tejidos de lana. Con apenas 7 u 8 milímetros de largo muestran una coloración única en sus alas, usualmente se ven con alas de color café con vellosidad prolongada.
  • Tinea pellionella es la variedad portaestuche, denominada así por la funda que elaboran para cargar sus larvas, parásitas igualmente de la ropa.
  • Trichophaga tapetzella es la especie presente en las alfombras.

Son diversas las especies de pirálidos cuyas larvas embisten contra granos y forrajes guardados, a los cuales se agregan distintas variedades que parasitan las colmenas, ocasionando daños a las colonias. Vale la pena citar a:

  • Galleria mellonella, variedad de las abejas o de la cera.
  • Achroia grisella, polilla chica de las abejas.
  • Ephestia kuehniella, la variedad de la harina (no es la misma polilla India de la harina, o palomilla bandeada, Plodia interpunctella).

De la familia geléquidos:

  • Phthorimaea operculella, la polilla de la patata o papa, que ataca variadas solanáceas de relevancia económica,  particularmente la patata o papa, a la que perjudican tanto en el campo como al estar almacenadas.

De la familia Cossidae, variedades de la madera y de las alfombras y de la familia Tortricidae

  • Lobesia botrana, variedad de la uva o polilla del racimo.
  • Cydia pomonella, especie de la manzana.

Igualmente se denomina polillas a insectos de otros órdenes que tienden a apolillar alimentos u enseres hogareños, entre los cuales encontramos del orden coleópteros, la Hylotrupes bajulus, polilla que ataca la madera.

Hay otras variedades de polillas que pueden ser venenosas, y las conforman aquellas orugas de ciertos ejemplares como la: Hemileuca maia, megalopyge opercularis o saddleback. Esta cualidad se fundamenta en un mecanismo de defensa que han desarrollado en su crecimiento mientras son orugas, para así poder defenderse de otros depredadores que procuran perjudicarla.

De modo general, en ciertos países de Iberoamérica, las polillas y unas cuantas variedades de mariposas negras son consideradas de mala suerte ya que presuntamente traen males como la muerte u otras cuestiones sombrías de la vida diaria. No obstante en ciertas islas del océano Pacífico al igual que en el sureste de los Estados Unidos se le reconoce como mensajeras de riqueza económica.

La Polilla de Mar es el nombre que se le ha dado a los moluscos bivalvos que arremeten contra la madera de las embarcaciones o de los pilotes en los muelles, integrantes de la familia Teredinidae, más frecuentemente conocidos como “bromas”.

¿Cómo diferenciarlas de las Mariposas?

Estos insectos cuentan con alas revestidas de escamas de variados colores, siendo usualmente menos llamativas y de menor tamaño que las mariposas. Es muy frecuente confundir a las polillas con estas últimas, pero las diferencia el hecho de que mientras las mariposas son diurnas, las polillas se activa al anochecer.

La forma de sus antenas es otro de los rasgos por los cuales se distinguen las polillas de las mariposas. Las antenas de las polillas presentan forma de peine o pluma al tanto que las de las mariposas tienen apariencia de bastón.

Principales Peligros de la Polilla

Pese a que las polillas adultas no pican, no obstante, las orugas de ciertas especies de polillas sí. Otras variedades como la oruga perrito (Megalopyge opercularis) o la oruga hag (Phobetron pithecium) agreden picando ya que son venenosas. La mayor parte de las polillas adultas son animales pacíficos, aún así pueden ocasionar alergias.

El polvillo desprendido por sus alas puede ocasionar estornudos o alergias muy ligeras. Las escamas de sus alas pueden tener histamina, que es la primordial causante de alergias. Hay un tipo de polilla denominada Hylesia Nigricans que provoca respuestas alérgicas severas que pueden permanecer por hasta sesenta días.

Su tamaño varía de 4 o 5 centímetros, su color es negro y cuenta con “pelos” en el cuerpo que son causantes de inconvenientes de salud en el ser humano. Entre los síntomas que se asocian con la reacción alérgica a esta polilla están la fiebre alta, la dermatitis y cuadros de dificultad respiratoria

Únicamente las hembras de esta especie son capaces de producir dermatitis intensa, con erupciones y hasta ampollas. Esto es debido al elevado contenido de histamina con que cuentan en el cuerpo. El contacto con las escamas no solo se produce al ser tocadas las alas con las manos, ya que igualmente puede ocurrir al manipular una cortina o la pantalla de una lámpara en la cual haya llegado a posarse la polilla.

No es suficiente con ser cuidadoso al exterminar las polillas adultas, ya que los sacos con huevos igualmente tienen escamas, que en la hembra se ubican en la parte posterior del abdomen. El mejor método para tratar una reacción alérgica ocasionada por las escamas de cualquier polilla es con medicamentos antihistamínicos. La inmediata asistencia al médico es recomendada.

¿Cómo detectar la Presencia de Polilla en Casa?

La polilla de la ropa, no son atraídas por la luz sino que, al contrario, procuran sitios oscuros para esconderse. La aparición de polillas adultas en los cajones donde la ropa es guardada es signo seguro de infección. Para el caso de las especies de la fruta seca, los alimentos que han sufrido ataque de las orugas muestran sacos en su interior. Los adultos suelen volar en zigzag desde las alacenas o cajones en los cuales se guarda el alimento. En la cocina, por ejemplo, se las puede ver como circulan por paredes o techos.

Problemas que Aparecen en Casa ante la presencia de Polillas

Al presentarse polillas en nuestra vivienda, el sinónimo más exacto al parecer es “destrucción”, pero examinemos particularmente qué es lo que atacan:

Ropa: hay varios tipos de fibras que ansían, pero la lana es su predilecta. No obstante, si eres de los que todavía guardan atuendos y accesorios de piel en el ropero o te has sumado al estilo de las plumas, debes percatarte que las polillas conseguirán en tales prendas un apetitoso plato principal. La buena noticia es que todo lo artificial que poseas, no será de interés para este voraz insecto.

Libros: lo que les encanta de libros y revistas son los hongos, los cuales se conforman en los sitios en los que se colocó el pegamento. De cualquier forma, es indiferente, ya que el ejemplar quedará dañado.

Madera: ¿has recubierto tu casa con machihembrado? ¿Cuentas con una hermosa colección de muebles en madera? Las polillas podrían estropear este bello decorado y estilo más rápido de lo que crees. Pero se requiere hacer algo en relación a ello, ya que el problema no solo reside en los horribles orificios que quedarán en el mobiliario de madera, sino en la posibilidad de que se desplomen al ser usados. Ellas van comiendo del mueble por dentro dejando una capa al parecer sólida por fuera, pero la realidad es que literalmente los carcomen en su interior.

¿Cómo Eliminar la Polilla?

Cuando se consiguen numerosas polillas ya ello quiere decir que se encuentran extendidas por toda la vivienda. Estos insectos usualmente pasan inadvertidos cuando no son muchos. Entre las medidas que podemos tomar para impedir que las polillas alcancen tus posesiones se encuentran:

  • Cuando se guarda la ropa, que ésta se encuentre limpia y sin manchas.
  • Introducir la ropa en bolsas de plástico o cajones plásticos herméticos a la hora del guardado.
  • Utilizar químicos antipolillas: muy eficaces para la conservación de prendas de una estación a otra.
  • El aceite de laurel ayuda a repeler y se puede aplicar a las maderas para prevenir los daños por polilla.
  • Las ropas deben estar lavadas y secas, preferentemente en temperatura fría, antes de guardarlas.
  • Aquellos granos, tomates y harina que se consumirán más adelante, se han de almacenar secos y a temperatura fría.

Las polillas usualmente eligen las ropas que no se han lavado o no han sido utilizadas por prolongados lapsos de tiempo. Cuando alguna prenda haya sufrido el ataque de las polillas, se aconseja salir de ella de inmediato. Como se ha citado anteriormente, las polillas colocan sus huevos en la ropa en las que previamente se alimentaron.

Remedios Caseros para Ahuyentar a la Polilla

Para alejar a las polillas se pueden emplear diferentes métodos el cual variará de acuerdo a la especie. La desaparición de la polilla demostrará su efectividad:

  • Astillas o tablas de cedro, enebro o aceites esenciales de lavanda o pelotas de naftalina son muy empleadas en los hogares, teniendo la desventaja, estas últimas, de que emiten un olor repugnante y pueden ser tóxicas.
  • El diclorobenceno, que se presenta de color blanco e inoloro, es un poderoso químico que puedes usar para una rápida desaparición de las polillas.
  • Para acabar con las polillas se utilizan asimismo trampas con feromonas, a las cuales son atraídas por medio del uso de diferentes sustancias químicas.
  • El empleo de trampas con adhesivo son muy útiles y de sencillo manejo. Igualmente se pueden utilizar trampas con embudo que son bolsas para recolectar insectos. Estas son colocadas cerca de los sitios a los cuales son asiduas las polillas.
  • Los productos que se guardan y que se sospecha puedan ser contaminados se habrán de congelar para así deshacerse de larvas y huevos de polilla.

¿Cómo evitamos la Reproducción de Insectos?

Impedir la reproducción de criaderos de insectos en ocasiones puede ser dificultoso, ya que va a depender del sitio en el cual vivamos, y está muy relacionado con la higiene. Pero como se ha confirmado en el ciclo reproductivo de las polillas, estas procuran espacios calurosos y sombríos, por eso se han de inspeccionar cortinas y rincones de casa continuamente.

Igual sucede con la carcoma, ya que al ser un insecto tan menudo no nos percatamos cuando levanta un criadero y sabiendo que usualmente vive en la madera,  puede encargarse de arruinar nuestro mobiliario. Al podar un árbol, hemos de desaparecer los residuos o las termitas llegaran  a nuestros muebles ya que pueden morar en madera seca o húmeda.

Hemos de agregar que se han de limpiar la madera, la ropa y los colchones de casa, para evitar tanto el crecimiento de estas alimañas de la madera así como las picaduras de ácaros, las cuales pueden producir respuestas alérgicas e inconvenientes de dermatitis atópica.

Los animales igualmente padecen las consecuencias de las alimañas. Las polillas suelen subyugar a los perros ya que éstos consideran que es un juguete. Pero existe algo de lo cual padecen mucho nuestras mascotas, las pulgas. Se puede elaborar un spray natural con vinagre, limón y hamamelis, un toxico natural para terminar con las pulgas y los huevos que colocan.

Por otro lado, para eludir las picaduras de mosquitos, es evidente que hemos de impedir los criaderos del insecto. Para tal fin hemos de colocar aceites esenciales o vinagre de manzana en los rincones de casa y adicionalmente hay que inspeccionar los sitios en los cuales podría haber agua contenida, para que no coloquen sus huevos allí.

Hay algunos animales que al sólo pensar en su mordedura nos provoca pánico. Una picada de polilla nos puede mandar al hospital a causa de las escamas con que cuentan, ya que usualmente producen problemas de dermatitis y alergias.

Importancia de las Mariposas y Polillas

Las mariposas y las polillas adultas no ocasionan daño alguno, pero sus orugas con frecuencia son serias plagas para la vegetación, los productos vegetales y ciertos productos de fuente animal. Son millones los dólares que se invierten cada año para atacar a las orugas dañinas.

Entre las variedades más perjudiciales se encuentran las polillas de la ropa, la mariposa del repollo, el gusano perforador del maíz, el gusano de la manzana, la polilla gitana y el gusano bellotero del algodón. A modo general hay más clases de polillas perjudiciales que de mariposas.

No obstante, otras son de gran importancia para polinizar las flores, pero en mucho menor escala que las abejas. La polilla del colibrí, por ejemplo, lleva el polen a determinadas flores al tanto recolecta su néctar, la polilla de la yuca pone una pelota de polen en la flor de la yuca, en la cual igualmente pone sus huevos.

Asimismo se sabe de numerosas orugas que conforman parte de la dieta de cuantiosas clases de insectos, reptiles, mamíferos y aves, inclusive existen personas que las engullen como si se tratase de un manjar. La polilla del gusano de seda es el único insecto, aparte de las abejas que elaboran miel, y que ha sido domesticado, no obstante ciertas personas recopilan y crían mariposas y polillas en razón de la bella coloración de sus alas.

Para los que estiman que la polilla no es más que una criatura rara o plaga despreciable dentro de los edificios y viviendas, es bueno conocer la interesante información que acerca de estos insectos existe. El vocablo “polilla” puede alejar imágenes de insectos marrones grises que se adhieren a su puerta o ventana en las noches de verano. Más allá de lo que parece, aún hay mucho más en lo que respecta a estos insectos.

La polilla, igualmente brinda una enorme variedad de beneficios ecológicos, desde la polinización de plantas a ser alimento de aves, murciélagos e inclusive personas de todo el planeta. Las polillas exceden en número a las mariposas, su pariente más próximo, en una proporción de 10 a 1. Es mayor la variedad de estas que de la totalidad de especies de aves y mamíferos de América del Norte combinados.

Ciertas polillas son conocidas por su habilidad de parecerse a otros animales. Para evitar ser alimento, algunas polillas se han desarrollado para aparentar ser insectos menos deseables, como las avispas, las tarántulas y la mantis religiosa. Ciertas polillas inclusive simulan los excrementos de los pájaros.

Sabiendo que ciertas polillas, sobre todo las orugas, como el gusano del maíz, son pestes agrícolas relevantes, muchos otros son polinizadores de importancia. Esto se debe a que los cuerpos peludos de las polillas favorecen que sean grandes polinizadores, puesto que retienen el polen de cualquier flor en la que se posen. Las flores que las polillas polinizan suelen ser olorosas y blancas, como la planta de yuca. Las plantas con estos rasgos posibilitan a las polillas nocturnas conseguir flores con facilidad tras caer la oscuridad.

Otras polillas polinizan en horas diurnas. Las polillas de colibrí vuelan delante de las flores desplegando sus prolongadas lenguas para sorber el néctar. Comen toda una diversidad de flores, donde se incluye el bálsamo, madreselva y verbena. Al tanto ciertas polillas sorben néctar, otras no se alimentan en lo absoluto, como la polilla adulta de Luna que ni siquiera posee una boca. Ésta, tras emerger de su capullo, se mantiene viva solo por una semana. ¿Su único propósito en la vida? Engendrar y liberar huevos.

Reconocen las moléculas del olor empleando sus antenas en vez de hacerlo mediante fosas nasales. Los machos de las polillas de gusano de seda gigante cuentan con antenas evolucionadas, en forma de pluma con los receptores olfativos que le posibilitan reconocer una sola molécula de la hormona sexual de su par hembra a kilómetros de distancia.

En ciertas partes del orbe, las polillas son, igualmente, una fuente relevante de alimentos para las personas. Se dice que más del 90 por ciento de los pobladores de ciertos países de África se alimentan de mariposas y polillas. Las orugas están colmadas de proteínas y grasas sanas, y la investigación ha demostrado que 100 gramos de estos insectos aporta más del 100 por ciento de las necesidades diarias de algunos minerales esenciales, como el potasio, calcio, zinc y hierro.

Relación de las polillas y murciélagos

De acuerdo al Fondo para la Conservación de las Polillas, la cantidad de ejemplares de este insecto ha disminuido en un tercio en los recientes 40 años. Esta merma pone en riesgo a su vez la sobrevivencia de los murciélagos, que comen de ellas. Hoy en día, apenas quedan 17 variedades de murciélagos restan en el Reino Unido, todas ellas bajo protección de la ley, ya que su número se ha aminorado de manera drástica.

Sumado a que ponen al público en contacto con la vida silvestre que entra en acción sólo cuando la mayoría de la gente se ha ido a la cama, los organizadores de las variadas actividades se plantean levantar el perfil de estos animales, que, luego de las cucarachas y los ratones, son unos de los de menor reputación en la naturaleza. 

“La gente se inclina por las mariposas, pero ciertamente las polillas y las mariposas son lo mismo”, señala Richard Fox, del Fondo para la Conservación de las Polillas. “La diferencia es inexacta, ya que desde una perspectiva  biológica, son idénticas”.

Las polillas, expresa Fox, “ejecutan una función de gran importancia en la naturaleza. Efectúan la polinización de la flores y de ellas se alimentan una serie de criaturas, entre las que están incluidas diversas especies de aves que comen polillas adultas y nutren a sus pichones con sus larvas.

En el trópico, inclusive, existen flores que son polinizadas únicamente por polillas”, señalo el científico. Empero para la gente ordinaria de la calle, las polillas están vinculadas a la destrucción de las prendas de vestir.

“Es verdad que se alimentan de ropa, aún así, de las 2.500 variedades de polilla que existen en el Reino Unido, únicamente dos lo hacen. Y en otros lugares, como en las regiones tropicales, la disparidad es aún mayor, ya que la cifra de variedades de polillas es más alto”, apuntó Fox. Y además, añade, “únicamente comen fibras animales, o sea lana. No se interesan en el algodón, ni en las fibras artificiales”.

Los murciélagos igualmente desempeñan un papel relevante en el ecosistema. Se alimentan de los insectos, y, así como las polillas, llevan el polen a las flores. En el trópico, son responsables de esparcir las semillas de plantas y árboles.

Te recomendamos los siguientes interesantes artículos:

(Visited 5.468 times, 10 visits today)

Deja un comentario